Déficits después de la COVID-19 equivalen a 20 años de envejecimiento

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La COVID grave provoca un deterioro cognitivo similar al que se sufre entre los 50 y los 70 años y equivale a perder diez puntos de CI, según algunos estudios. Los efectos aún son detectables más de seis meses después de la enfermedad aguda y la recuperación es gradual en el mejor de los casos.

Cada vez hay más pruebas de que la COVID puede causar problemas cognitivos y de salud mental duraderos, y los pacientes recuperados informan síntomas como fatiga, «niebla mental», problemas para recordar palabras, dificultad para dormir, ansiedad e incluso trastorno de estrés postraumático (TEPT) meses después de la infección.

En el Reino Unido, un estudio encontró que alrededor de uno de cada siete encuestados dijo que tenía síntomas, incluidas dificultades cognitivas, 12 semanas después de una prueba COVID positiva. Y un reciente estudio de imágenes cerebrales descubrió que incluso el COVID leve puede hacer que el cerebro se encoja. Solo 15 de las 401 personas del estudio habían sido hospitalizadas.

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Hallazgos incidentales de un importante proyecto de ciencia ciudadana (La llamada: Gran prueba de inteligencia británica) también han demostrado que los casos leves pueden conducir a síntomas cognitivos persistentes. Sin embargo, estos problemas parecen aumentar con la gravedad de la enfermedad. De hecho, se ha demostrado de forma independiente que entre un tercio y las tres cuartas partes de los pacientes hospitalizados informan haber experimentado síntomas cognitivos de tres a seis meses después.

El alcance de estos problemas y los mecanismos responsables de ellos siguen sin estar claros. Incluso antes de la pandemia, se sabía que un tercio de las personas que tienen un episodio de enfermedad que requiere ingreso en cuidados intensivos tienen déficits cognitivos objetivos seis meses después del ingreso.

Se cree que esto es una consecuencia de la respuesta inflamatoria asociada con la enfermedad grave, y los déficits cognitivos que se observan en la COVID pueden ser un fenómeno similar. Aún así, hay evidencia de que el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID, puede infectar las células cerebrales. No podemos excluir una infección viral directa del cerebro.

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Otros factores, como la hipoxia (niveles bajos de oxígeno en la sangre), también pueden desempeñar un papel. Tampoco estaba claro si los problemas de salud psicológicos generalizados informados después de COVID eran parte del mismo problema que los déficits cognitivos objetivos o representaban un fenómeno diferente.

El estudio

Para caracterizar el tipo y el alcance de estos déficits cognitivos y comprender mejor su relación con la gravedad de la enfermedad en la fase aguda y los problemas de salud psicológica en momentos posteriores, analizamos datos de 46 ex pacientes con COVID. Todos habían recibido tratamiento en el hospital, ya sea en planta o en cuidados intensivos, por COVID en el Hospital Addenbrooke en Cambridge, Inglaterra.

Los participantes se sometieron a pruebas cognitivas computarizadas detalladas un promedio de seis meses después de su enfermedad aguda utilizando la plataforma Cognitron. Esta plataforma de evaluación está diseñada para medir con precisión diferentes aspectos de las facultades mentales, como la memoria, la atención y el razonamiento, y se ha utilizado en los estudios mencionados anteriormente. (como el estudio de ciencia ciudadana)

También medimos los niveles de ansiedad, depresión y TEPT. Los datos de los participantes del estudio se compararon con controles emparejados: personas del mismo sexo, edad y otros datos demográficos, pero que no fueron hospitalizados con COVID.

Los sobrevivientes de COVID fueron menos precisos y respondieron más lentamente que los controles emparejados. Estos déficits se resolvieron lentamente y aún eran detectables hasta diez meses después del ingreso hospitalario. Los efectos fueron proporcionales a la gravedad de la enfermedad aguda y los marcadores de inflamación. Eran más fuertes para quienes necesitaban ventilación mecánica, pero también eran sustanciales para quienes no la necesitaban.

Al comparar a los pacientes con 66.008 personas del público, pudimos estimar que la magnitud de la pérdida cognitiva es en promedio similar a la experimentada con 20 años de edad, entre los 50 y los 70 años. Esto es equivalente a perder diez puntos de coeficiente intelectual.

Los sobrevivientes se desempeñaron particularmente mal en tareas como el «razonamiento analógico verbal» (analogaciones completas como los cordones de los zapatos son a los zapatos lo que los botones son a…). También mostraron velocidades de procesamiento más lentas, en consonancia con observaciones previas posteriores a la COVID de disminución del consumo cerebral de glucosa en áreas clave del cerebro responsables de la atención, la resolución de problemas complejos y la memoria cerebral.

Si bien las personas que se han recuperado de una COVID grave pueden experimentar una amplia gama de síntomas de mala salud mental (depresión, ansiedad, estrés postraumático, baja motivación, fatiga, mal humor y sueño interrumpido), estos no estaban relacionados con déficits cognitivos objetivos, sugiriendo diferentes mecanismos.

¿Cuales son las causas?

La infección viral directa es posible, pero es poco probable que sea una causa importante. En cambio, es más probable que contribuya una combinación de factores, que incluyen suministro insuficiente de oxígeno o sangre al cerebro, bloqueo de vasos sanguíneos grandes o pequeños debido a la coagulación y sangrado microscópico.

Sin embargo, nueva evidencia sugiere que el mecanismo más importante puede ser el daño causado por la respuesta inflamatoria y el sistema inmunitario del cuerpo. La evidencia anecdótica de los médicos de atención primaria respalda esta inferencia de que algunos problemas neurológicos pueden haberse vuelto menos frecuentes desde el uso generalizado de corticosteroides y otras drogas que suprimen la respuesta inflamatoria.

Cualquiera que sea el mecanismo, nuestros hallazgos tienen implicaciones importantes para la salud pública. Alrededor de 40.000 personas se han sometido a cuidados intensivos con COVID solo en Inglaterra, y muchos más habrán sido ingresados ​​​​en el hospital. Es posible que muchos otros no hayan sido hospitalizados a pesar de la enfermedad grave debido a la presión sobre la atención médica durante las olas pico de la pandemia. Esto significa que hay muchas personas que aún experimentan problemas cognitivos varios meses después. Hay una necesidad urgente de examinar qué se puede hacer para ayudar a estas personas. Actualmente se están realizando estudios para abordar este problema.

Sin embargo, hay algo así como un lado positivo. Si, como sospechamos, la imagen que vemos en COVID de hecho replica el problema más amplio que se observa en otros tipos de enfermedades graves, esto ofrece una oportunidad para comprender los mecanismos responsables y explorar tratamientos.La conversación