Ataques de pánico y trastorno de pánico

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Ataques de pánico

Un ataque de pánico es una sensación repentina de ansiedad extrema acompañada de síntomas físicos importantes como temblores, sudoración y dificultad para respirar. Por lo general, van acompañadas de un miedo abrumador a la catástrofe: la persona puede sentir que se está muriendo o sufriendo un ataque cardíaco, o puede temer que se esté volviendo loca. Pueden ocurrir en respuesta a situaciones específicas (como áreas concurridas) o de manera espontánea y sin una causa obvia. Suelen ser de corta duración (unos pocos minutos), pero son tan desagradables que una persona puede vivir con el temor de que vuelva a suceder; en muchos casos, esto hará que la persona evite situaciones que cree que desencadenarán un ataque («evitación comportamiento»).

Los ataques de pánico suelen acompañar a otras condiciones de ansiedad, como la ansiedad generalizada y las fobias específicas (en particular, la agorafobia, el miedo a los espacios abiertos). Sin embargo, pueden ocurrir fuera de estas otras condiciones: un estudio de 1994 encontró que solo 3 personas de cada 100 habían experimentado ataques de pánico.

El trastorno de pánico es el término utilizado por los psiquiatras para aquellas condiciones psicológicas en las que predominan los ataques de pánico.

Síntomas psicológicos de los ataques de pánico

  • Ansiedad intensa
  • Miedo a morir
  • Miedo a perder el control o volverse loco
  • Despersonalización (la sensación desagradable de que no eres «real» o estás desapegado de ti mismo)
  • Desrealización (la sensación desagradable de que su entorno es «falso» o de que usted es un «actor en una obra de teatro»)

Síntomas físicos de los ataques de pánico

  • Dificultad para respirar o sentirse «sofocado»
  • Asfixia
  • Palpitaciones (sentir que el corazón se acelera o late de forma irregular)
  • Dolor de pecho
  • Transpiración
  • Mareos o sensación de desmayo
  • Náuseas o malestar abdominal
  • Enrojecimiento de la piel o sensación de frío.
  • Temblores o temblores

La sensación de no poder respirar puede provocar un aumento compensatorio en la frecuencia respiratoria (hiperventilación) por parte de la persona. Esto, a su vez, puede afectar negativamente al cuerpo, provocando un empeoramiento de los síntomas físicos anteriores y síntomas adicionales:

Síntomas físicos de hiperventilación

  • Tinnitus (zumbido en los oídos)
  • Entumecimiento u hormigueo en las manos, los pies y la cara.
  • Dolor de cabeza
  • Debilidad
  • Espasmos de los músculos de las manos y los pies.

En un ataque de pánico, las personas generalmente experimentarán al menos 4 de los síntomas anteriores, aunque la mayoría experimenta muchos más que esto. Para un diagnóstico de trastorno de pánico, la persona debe experimentar al menos 4 ataques de pánico en un período de 4 semanas, o experimentará un miedo significativo a un nuevo ataque (y exhibirá un comportamiento de evitación) durante 4 semanas después de un solo episodio.

Tratamiento para los ataques de pánico

Si los ataques de pánico están asociados con otras afecciones, como ansiedad generalizada, fobia o depresión, entonces el curso de acción apropiado es abordar estos problemas subyacentes primero; los ataques de pánico deberían desaparecer a medida que se resuelven estos otros problemas.

Si los ataques de pánico son el problema principal, entonces (como con la mayoría de los problemas psicológicos) hay dos cursos de acción disponibles: tratamiento con medicamentos y terapias psicológicas.

Tratamiento farmacológico para los ataques de pánico

El tratamiento farmacológico de los ataques de pánico es limitado. Los sedantes como las benzodiazepinas (p. Ej., Diazepam (Valium)) son muy eficaces a corto plazo, pero son muy adictivos y pueden provocar dependencia. Además, cuando se retiran estos medicamentos, es probable que resurja el pánico. Los antidepresivos, en particular los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS) como el citalopram (Cipramil) y la paroxetina (Seroxat), están autorizados para su uso en el trastorno de pánico. Pueden causar un empeoramiento inicial de los síntomas cuando se toman por primera vez y pueden causar otros efectos secundarios como trastornos gastrointestinales y disfunción sexual. Los tratamientos con medicamentos no son tan efectivos como las terapias psicológicas en estas condiciones.

La terapia cognitiva contra los ataques de pánico

NICE (Instituto Nacional para la Excelencia Clínica) recomienda la Terapia Cognitiva para el tratamiento de los ataques de pánico y el trastorno de pánico. Su investigación ha demostrado que es más eficaz que cualquier tratamiento farmacológico. Las terapias como la terapia cognitivo-conductual (TCC) o cualquier terapia avalada por el Colegio de Psicología, exigen que el paciente vea a un terapeuta individualmente durante sesiones de aproximadamente una hora. El curso total de tratamiento suele ser de entre 6 y 12 sesiones, con una sesión por semana. Las terapias implican una explicación de los síntomas psicológicos y físicos de los ataques de pánico y pueden implicar la precipitación deliberada de un ataque de pánico durante una sesión. El objetivo es reducir el miedo asociado con los síntomas físicos; este miedo es a menudo una causa de los ataques en sí y los comportamientos de evitación asociados. Una vez que se reduce el miedo a los ataques de pánico, los propios ataques disminuirán en frecuencia y gravedad y, con suerte, desaparecerán por completo.

A pesar de las claras recomendaciones de NICE, la disponibilidad de la terapia cognitiva sigue siendo limitada por los seguros públicos o la calidad no es la adecuada (mucho tiempo de espera hasta la primera cita o poco tiempo por cita). Si su médico de cabecera o el centro de salud mental no pueden brindarte el tratamiento adecuado para esta afección, es posible que debas recurrir a un psicólogo del sector privado.

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